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    Phuket, Palai Bay
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    Phuket, perle de l'Andaman

    Grottes, plages fabuleuses, cascades, pics karstiques émergeant de l’eau, le patrimoine naturel de l’île et de ses environs est impressionnant. A grand renfort de publicités qui font rêver, la TAT (Tourism Authority of Thailand) y attire une horde d’étrangers qui instillent continuellement leurs devises dans l’économie de la « perle de l’Andaman ». En 2004, ses 543 km2 ont accueilli deux millions de touristes le temps d’une saison.

    Hier minière et agricole, Phuket vit de plus en plus du seul tourisme. Son économie était auparavant dans les mains de quelques familles d’origine chinoise, qui exploitaient les mines d’étain ou faisaient commerce du latex. Si les plantations d’hévéa font encore partie du paysage, de nouvelles infrastructures touristiques, des centres commerciaux géants et des autoroutes les supplantent à vive allure. Quant aux mines désaffectées, elles servent de terrain de saut à l’élastique. Quelques irréductibles producteurs de noix de coco, bananes et ananas contribuent aussi à l’économie de l’île, même si leur zone de production subit le même sort que les hévéas. Les pêcheurs font face à la pollution et à la pêche industrielle qui entraîne la raréfaction du poisson.

      Baie de Phang Nga
      Baie de Phang Nga

      Phuket, terre de surprise

      La moitié nord de l’île n’est pas encore totalement envahie de béton et de parasols commerciaux, et offre des sites préservés pour les amateurs de nature. Au parc national de Phra Taew, les efforts des randonneurs sont récompensés par une baignade rafraîchissante dans une de ses nombreuses cascades. Non loin, le Centre de réhabilitation des gibbons sensibilise les visiteurs à la cause de cette espèce menacée notamment par l’activité touristique. Les plages vierges de Mai Khao et Nai Yang, au sein du parc national Sirinat, offrent un coin de paradis pour se baigner ou camper à l’abri des hordes de vacanciers. Si les tortues marines venaient y pondre jusqu’en 2005, le grand nombre de curieux venus les observer a subtilement modifié leurs habitudes, si bien qu’à la dernière saison le Centre de recherche en biologie marine de Phuket n’a recensé que deux individus.

      La superbe baie de Phang Nga, qui borde la côte est de Phuket, permet des excursions en kayak de mer, une manière insolite de découvrir les forêts de mangroves, grottes calcaires et criques secrètes. Un grand nombre de centres de plongée sont basés à Ao Chalong, port d’où partent leurs bateaux. Laem Phromthep (cap Phromthep) est un des sites les plus arpentés de l’île, réputé pour son coucher de soleil.

      Le quart sud-ouest de l’île, qui jouit de plages que certains jugent attractives comme Patong, Karon et Kata, est un enchaînement de villages de steck houses, bars à bière rivalisant sur le volume de leur bande sonore, agences de voyages racoleuses et mini- marchés « au paradis du touriste ».

      Nai Harn Beach détonne dans ce paysage au charme altéré. La grève n’est pas jonchée de parasols fluorescents. A la place, vous verrez des éoliennes sur la colline et quelques yachts bien décidés à ne plus lever l’ancre.

      Si l’on considère la faune attirée là par l’abondance de la gent féminine thaïlandaise ou les tarifs dérisoires des voyages organisés « 14 jours / 13 nuits, soleil garanti », on comprend aisément pourquoi Phuket n’est pas une destination que nous recommandons en soi. Néanmoins il s’agit d’un point de départ pratique pour la découverte des îles satellites et pour rayonner dans la région.

       

      Article extrait du Natural Guide Thaïlande, édité par Viatao.

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