Thaïlande
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    Sukhotaï
    Sukhotaï

    Les gardiens des montagnes du Nord de la Thaïlande

    Lové sur les contreforts de l’Himalaya, entre Myanmar et Laos, le Nord de la Thaïlande est un dédale de montagnes et de rivières, mais aussi un carrefour, l’un des plus anciens d’Asie. Plaque tournante du commerce, sur la route des caravanes entre le Yunnan en Chine et le golfe de Martaban au Myanmar, cette région connaît ses heures de gloire au XIIIe siècle, sous le contrôle de princes thaïlandais qui assurent sa domination culturelle sur le reste du pays. Deux royaumes en particulier, Sukhothai et Lan Na Thai, ont légué à la Thaïlande un riche patrimoine artistique et religieux. Mais le Nord, ce sont aussi les innombrables ethnies qui perpétuent autant de cultures adaptées à l’environnement des montagnes. Si le tourisme en a vite fait des « objets de découverte », il est encore possible d’aller à leur rencontre de manière authentique, en prenant son temps sur des chemins de traverse.

      Fête des lanternes
      Fête des lanternes

      Les fêtes à ne pas manquer

      Loi Krathong : à Sukhothai (festival son et lumière dans les ruines) ; à Chiang Mai ; ou encore autour du lac de Mae Hong Son (dernière pleine lune d’octobre ou début novembre). Festival des fleurs de Chiang Mai début février. Début avril, Poy Sang Long à Mae Hong Son, cérémonie haute en couleur d’ordination des jeunes garçons qui deviennent moines le temps des vacances. Songkran (mi-avril) à Chiang Saen : des équipages de Thaïlande, Laos, Myanmar et Chine s’affrontent dans des courses de bateaux sur le Mékong.

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        Rizières en Thaïlande
        Rizières en Thaïlande

        Les rizières du Nord de la Thaïlande

        Le Nord est un vaste territoire montagneux de 400 km de côté. Dans sa partie méridionale, à partir d’Uttaradit, les plaines centrales s’élèvent progressivement pour former les massifs montagneux qui couvrent 90 % de la région. Dans les étroites vallées alluviales, les paysans ont façonné des canaux d’irrigation qui abreuvent le riz et noient les mauvaises herbes qui le menacent. Ces terres nourricières représentent à peine un dixième de la superficie totale du Nord, mais la gestion de l’irrigation et leur fertilité les rendent deux à trois fois plus productives que dans le Nord-Est. Elles ont ainsi permis non seulement de nourrir les communautés locales, mais aussi de produire un surplus qui a ouvert la porte au troc, puis aux échanges marchands et au développement économique.

          Chiang Mai
          Chiang Mai

          Histoire de la ville de Chiang Mai

          Chiang Mai a été fondée en 1296 par un chef métis d’origine taï lu et lawa. Cosmopolite dès sa naissance, la ville le devient davantage en accédant au rang de capitale du puissant royaume Lanna. Au XVe siècle, ce royaume s’étend jusqu’aux provinces de Nan et de Phrae, et sur une partie du Laos et du Myanmar actuels. Des moines bouddhistes se rendent alors régulièrement en Inde et au Sri Lanka pour assurer la continuité de leur enseignement. En 1477, le 8e sanghayana, conseil mondial du bouddhisme, eut lieu à Chiang Mai. Des missionnaires bouddhistes étaient envoyés dans les lointaines cités du royaume, avec lesquelles le Nord entretenait des échanges économiques et culturels : Chiang Tung – à présent Kyaingtong au Myanmar –, Chiang Rung en Chine et Luang Prabang au Laos.

          Mais à force de mandater des missionnaires, de construire des monastères et de riches stupas dorés, les dirigeants du Lanna ont contribué à affaiblir l’économie du Nord. Après un déclin amorcé au début du XVIe siècle, le royaume Lanna passe sous la houlette des Birmans en 1558. Ceux-ci s’empressèrent d’anéantir l’art, la culture et l’hégémonie du fier royaume. Cette éclipse durera jusqu’en 1775 : avec l’aide des Siamois, les rois du Lanna reprennent le pouvoir. Chiang Mai redevient un important centre commercial. Témoins, les temples de style shan qui furent érigés par de riches marchands venus de Birmanie à la fin du XIXe siècle, attirés par l’exploitation des forêts. Européens, Américains, mais aussi Thaïlandais de Bangkok s’installèrent dans la capitale du Nord pour profiter du commerce florissant.

          Tandis que le royaume de Siam renforce sa domination politique sur Chiang Mai, la ville accroît sa dépendance économique en multipliant les échanges commerciaux avec Bangkok. En 1874, le premier gouverneur royal se déplaça de Bangkok pour installer une nouvelle structure administrative. Il créa ensuite le service postal entre Bangkok et Chiang Mai (1883), puis le réseau ferroviaire et le télégraphe. En 1927, le roi Rama VII et son épouse furent les premiers monarques thaïlandais à visiter le Nord, et entrèrent dans la ville avec un cortège de 84 éléphants. En 1933, Chiang Mai devient officiellement une province du Siam.

           

          Article extrait du Natural Guide Thaïlande, édité par Viatao.

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